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平说 | 波音问题机型背后,是美国工业骨骼的整体衰败。美国飞行员早就大骂MAX隐患严重,但美国却选择向全世界隐瞒。

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作者:平局

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昨天华盛顿邮报的一则消息,再次让波音737MAX机型的安全性问题得到充分暴露。原来早在很久以前率先用上737MAX机型的美国飞行员,都在纷纷大骂和抱怨这款机型存在巨大的安全隐患。只不过处于对这种问题无力解决的现状,美政府和波音公司选择了隐瞒。它们的隐瞒方式是,仅仅在超厚的说明书里增加了一条对自动压低机头系统的说明,但这并不能解决自动压低机头系统权限会比飞行员更高的问题。

也就是说一旦出现系统误判,就会一头栽向地面。这种隐瞒,无异于杀人。曾经有人说过:“工业是一个国家的骨骼,石油是一个国家的血液。”那么在波音问题机型被隐瞒的背后,其实就是美国国家骨骼的整体衰败,是美国的工业产业已经高度空心化以及遭遇到了无法解决之技术瓶颈的明证。

根据华盛顿邮报的报道,早在去年11月,波音的高管就和美国的飞行员们在沃斯堡关于波音737MAX飞机的安全性召开过一次坐谈会,为什么要召开这次座谈会呢?因为这款飞机把美国飞行员们吓得够呛。(更重要的是,这次座谈会似乎仅限于美国飞行员,而外国飞行员对此毫不知情。)

华报披露:在当时的座谈会上,美国飞行员愤怒地谴责波音公司没有明确告诉他们MAX机型强制压低机头系统(也就是MCAS软件)的详细情况,导致高度安全隐患。参加会议的飞行员十分愤怒,群起而攻之。(可以想象。毕竟这玩意会要了飞行员们的命啊,他们能不生气吗?)

在那次会议上,美国飞行员表示:“这个诡异的MCAS系统,除非你把它关上,否则在紧急情况下,它的控制权限高于人工手控,会出现系统和飞行员抢夺飞机控制权的可怕现象,并且飞行员永远抢不过程序。”——此前在美国联邦飞行安全报告系统里,已经接到过美国飞行员关于这个机型MCAS系统的十几份投诉,这些投诉内容都是一样的:他们突然操控不飞机,系统不断强制抢夺控制权,将飞机压向地面,幸亏美国飞行员培训中有怎样将其关掉的内容,所以说,美国飞行员和美国乘客还好点,只是吓一跳,没丢掉性命。但外国飞行员和外国乘客,就什么都不知道了。其他航空公司飞这个机型的飞机,就是在玩命。

要知道,之前失事的狮航737MAX飞行员,在坠毁前尝试和持续抢夺控制权多达20多次,多次在坠毁边缘将机头拉起,但没过几秒又被系统强制夺走控制权,拼命压低机头。飞行员再次拼尽全力夺回控制权,再次拉起机头,结果还没喘口气就又被系统夺走控制权,再次往下压。这样来来回回抢夺20多次之后,飞机终于失速坠毁,一头栽进了大海。在这来来回回的搏斗中,飞行员和乘客该有多惊恐,多绝望。当飞机一头栽向海平面的时候,当爆炸和高压海水冲击瞬间涌来的那一瞬间,飞机上的人们该是多么恐惧和痛苦。

这次埃航碰到的问题完全一样,在起飞后不久飞行员就发出请求要求返航,飞行员表示自己完全无法控制飞机,系统自动抢走控制权,强迫机头往下压。机场迅速同意其返航请求,结果还没来得及返航,飞机就在波音MCAS系统的强行控制下,一头撞向了地面。

相信很多读者这时候会奇怪,为什么波音飞机要安装一个如此变态和奇葩的系统,就不能不要这个系统吗?其实,这个系统对MAX机型来说,还真是不能不要!如果没有这个系统,恐怕依然要出大事。但是装了这个系统,同样会出大事。这个改款机型本身就是一个问题机型,从根本性设计上就存在一个无法解决的技术漏洞。正因为这个问题无法解决,所以波音才想到了一个“安装强制压低机头”的程序,来平衡。(不行了还非要吃春药硬撑?)

要搞清楚这个杀人的MCAS系统是怎么回事,我们就必须要了解美国波音公司的发展。早在六七十年代,波音飞机就已经十分辉煌,技术研发实力旺盛。那时候美国的工业产业、技术配套、人才储备都十分丰富,可以说那是美国制造的黄金时代。当年的波音公司作为美国制造黄金时代的翘楚,除了拿下军方订单之外,在民航领域更是冠绝群雄,称霸全球航空市场。甚至到了现在,波音公司依然余威尚在,目前唯一可以和波音抗衡的就是欧洲空中客车公司。中国的商飞要想追赶,还需要很长一段时间。

而737机型就是波音公司在美国制造黄金时代推出的优秀产品,其飞行平台(你可以理解为飞机的整体技术骨骼框架)首次下线是在1967年,距今已经有52年的历史了。迄今为止,波音737机型仍是美国波音公司最畅销的机型,是全球航空公司运营量最高的机型之一。这也就说,我们现在坐的波音飞机,就算再新的飞机,其飞行平台也是源自52年前的产物。因为此后的波音737系列飞机所采用的平台,都是对1967年款波音737平台的改良或改款。

近年来随着人们对航空出行便利和舒适性需求的不断加强,空中客车和波音开始了激烈的竞争,中国商飞也开始加入市场。因此,各家民航飞机制造公司都开始加强飞机发动机推力,加大机身宽度和长度,以便让其获得更大的内部空间、更稳定的推力和速度、以及更大的航程。在全球运营需求最旺盛的中型客机市场,波音737系列机型的主要竞争对手一直都是空客320系列机型,两者博弈激烈,谁要是落后一步,就会被市场淘汰。

然而最关键的问题来了,现在的飞机发动机推力越来越大,飞机的客舱空间和燃料储存空间需求也越来越大,波音公司52年前设计的飞行平台,还能装得下这么多东西吗? 或许装得下,但是有些勉强。

早在MAX机型推出之前,波音就已经对737的平台进行了多次的改装。由于机身加宽加长、发动机推力需要越来越大,所以其安装的发动机外型也就越来越大。然而从一开始,737平台的发动机安装位置就比较靠前接地。其发动机短舱安装在35%半翼展处,短舱离地很近。当新款发动机外型尺寸加大后,就无法装进去了。于是波音飞机只好先后数次加高了飞机的起落架,以便于塞进去更大更强的发动机。

到后来起落架实在是无法再加高了,于是波音就干脆要求发动机公司将航发口做成了扁圆状。因为如果再加高,飞机就很容易在起飞和降落时候出现“侧翻”或“仰角失速”。大家可以看看下图,你看波音这发动机口都给憋屈成啥样了。

然而扁圆口设计的发动机现在也不能再满足市场需求了。——由于欧洲空中客车公司推出的320新款机型更大更稳定更省油,加上中国商飞C919首秀成功、订单不断增加,因此波音公司不得不迎头追赶。737 MAX这款机型,为了获得更经济的效率和更好的空间,必须采用更大最新的CFMLEAP-1B发动机。

这款发动机性能很好,安装后可以在原定实现10-12%的燃油效率提升的基础上,视航程而定再额外减少高达1.5%的燃油消耗。因此,波音737安装此发动机势在必行,否则波音公司就会在中型客机的市场竞争中落败。——总不能每次抢不过订单的时候,都由美国政府出面去非法逮捕对方高管或窃听威胁对方吧。(此前波音可没少勾搭美国政府干这种事~)

然而前文已经说过了,老朽的737平台已经真的再也无法加高起落架了,这款新发动机怎么也塞不进去。怎么办呢?于是波音公司只好再次改款737平台,将其尾部改得更为修长,以获得前部加高空间,然后再把发动机安装位置前移,使之再次能够被勉强塞进波音737平台。

这样倒是勉强装进去了,但是又带来另外一个问题,那就是飞机在起飞的时候,由于发动机推力位置实在是距离前部太靠前,起落架又加太高,所以就很容易造成飞机在起飞时因为仰角过高而一头倒栽下来的严重安全设计隐患。(小时候我们飞纸飞机就知道,如果手捏的投送用力位置太靠前,仰角和力度太大的话,飞机容易一下向上冲,然后倒过来向后栽下去。)

仰角失速示意图(灵魂画手)

这才是波音737MAX现在真正面临核心技术问题,用程序软件根本无法解决。

但是市场需求又迫使波音必须尽快拿出一款这样的飞机来参与竞争,可是波音已经老态龙钟,根本没有实力再战一回了。怎么办?答案就是“作弊”! 波音推出的这个MCAS系统真实用途就是工业作弊。试图将硬件问题,用软件来凑。——不是MAX起飞的时候会因为发动机太靠前和仰角过高导致一头倒栽下来吗?那就干脆安装一个强制压低机头的软件来控制,一旦感应器察觉飞机仰角过高,就强行夺走飞行员的控制权,自动将机头往下压,从而避免仰角失速坠毁。

这个系统看似逻辑上没啥问题,可实际上却存在相当可怕的隐患。飞机起飞的时候距离地面本来就不高,因此如果为了避免飞机向后倒栽就强行压低机头的话,就又容易造成飞机失控向前一头栽向地面的恐怖后果。也就是说,不安装MCAS系统的话,737MAX机型起飞时容易失速向后栽坠毁,而如果安装了MCAS系统的话,737MAX机型又容易导致飞机向前一头下坠毁。一旦出问题,怎么都是个死字。你说,可怕不?它就像一个不合时宜的跷跷板,往前按也不是,往后压也不是。

这也就是为什么美国召开的那次座谈会只是邀请和安抚美国飞行员的原因,这也是为什么狮航恐怖空难发生后,波音口头说会升级MCAS系统,并坚持撒谎该型飞机没有设计问题的原因。因为这是一个死结,波音公司目前没有办法解决。除了隐瞒和撒谎,它们还有什么办法?至于安全不安全,死人不死人,在嗜血的利益面前,人命真的不算什么。

要想彻底解决这个问题,除非波音公司放弃老旧的737平台,重新设计一款全新的飞机平台。然而产业严重空心化的美国,恐怕短期内已经没有这个实力来助推波音完成再一次飞跃了。且就算波音拼命挤压一下还能有这个实力,市场也不会给波音公司这个时间了。因此,用MCAS系统凑合事,就成了波音公司唯一的选择,也是致命的选择。波音就像一个已经得了重度阳痿的老头,面对如花似玉的欢场又垂涎三尺时,只剩服用春药这一条路可选。然而,春药毕竟是春药,春药治不了阳痿,吃多了还有诱发猝死的风险。

现在波音已经骑虎难下,4000多架MAX机型的订单关系到这个庞然大物的生死存亡,如果承认其平台有问题,那么这就意味着生存了52年之久的波音737平台本身要被彻底淘汰,波音公司必须在短时间内拿出一款全新的中型客机平台来,否则就只能放弃中型客机市场。但波音短时间内显然没有这个能力来设计制造全新的平台,毕竟几十年了也没搞出来,一直都是在老款的基础上吃老本、搞改装。而如果波音继续不承认问题,继续撒谎隐瞒,或继续用“升级MCAS系统”的招数来糊弄事的话,那么未来此类事件恐怕还会不断发生。这是一个工程设计上的死循环,也是波音公司的生死宿命。

与波音命运相似的还有空客,虽然空客目前还有优势,但是空中客车中型客机320系列的整体平台也已经比较老了。这一轮的升级空客320平台还可以胜任,但下一轮呢?空中客车目前也没有更新更好的中型客机平台,所以未来笔者比较看好的,反而是现在还相对“名不见经传”的中国商飞C919。——C919虽然起步比空客和波音晚了大半个世纪,但因祸得福的是C919反而因此获得了后发优势。由于整体平台设计年代很新,是在全新市场需求、技术条件以及发动机需求下设计而成,所以从一开始C919的技术可容空间就比空客320和波音737平台要大得多。

C919是全新一代中型客机平台,整体启动布局先进,发动机安装位置合理,无需通过过度前移或加高起落架来“勉强塞入”,这样就不容易在起飞时候向后倒栽,也自然用不着MCAS系统这样的作弊程序来糊弄事。

同时C919本身机身平台设计也更大,这样不仅可以容纳更多的航油,获得更多的航程,乘客拥有更宽敞更舒适的座位空间,而且翼下发动机吊装可容空间也更宽,就算未来升级出现了更大的发动机,也可以轻松更替,不会带来不必要的升级风险。

因此从工程技术角度来看,中国民用飞机C919的安全飞行率,很可能会比老牌波音和空客更胜一筹,这就是后发优势。而波音嘛,笔者只希望市场用脚投票,让这个勉强支撑的公司早点步入麦道后尘。毕竟一个无法提供真正安全技术解决方案的民航公司,本身就是一个潜在的杀人企业。每天都有无数人在选择空中出行方式,安全保障必须是头等大事。当波音做不到这一点的时候,就应该退出市场,而不是拉上无数条无辜的生命,强行为波音公司的生存续航。这样的续航,每一秒都沾满了鲜血。

(这张照片实在太让人心痛了!)

波音公司曾经的辉煌笔者不否定,作为一个在六十年代就生产出了737这样优秀平台的企业,作为一个设计出了一代机皇波音747的王牌技术型公司,笔者对波音公司过去的发展历史、曾经取得的辉煌成绩、以及其对人类航空史的贡献致以无比的敬意。但是,天下没有不散的宴席,万事万物都有个始终。尤其是波音公司过去曾经如此辉煌过,那么我们更应该让其走得更体面一些。像波音这样的公司不应该沾满鲜血后,在万众唾骂中凄凉地死去,而应该在辉煌余光落幕时,急流勇退。

波音退出中型客机市场,专注技术领域依然有着绝对领先优势的大型客机市场,可能反而是一条更好的出路。其波音747、767、777平台依然大有可为。(787平台笔者持保留态度,毕竟这个平台取消了传统的机翼机械控制系统,全靠机载电脑操作,万一系统崩溃了咋办?)希望这个意见,波音能够听得进去。忠言逆耳利于行,良药苦口利于病。波音,路上多保重。

最后,愿埃航空难的遇难者,逝者安息。愿这个世界上,永远不再有空难。

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