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惊天骗局!这个女人把加拿大公司踢出局 业界大佬被玩得团团转

这个10月,Elizabeth Pierce的人生滑落谷底,开始了5年的服刑生涯。曾经的初创公司创始人、女CEO等光环,与她此刻的境遇形成强烈反差。而这一切,都要从极地光缆项目说起。

海底光缆是一项听起来非常诱人的商业项目,除华为、谷歌和Facebook等科技巨头外,成立于2012年的电信初创公司Quintillion也涉足其中,它的联合创始人兼CEO名为Elizabeth Pierce。猎云网报道,Elizabeth之所以选择海底光缆作为创业项目,主要因为她是一个土生土长的阿拉斯加人,深刻地体会过当地糟糕的网络状况。

糟糕的情况下看似蕴藏着巨大的商机,在Elizabeth的计划中,海底光缆和宽带流量可以卖给阿拉斯加的网络运营商。不过从整体来看,这是个耗时数年,耗资百亿美元的巨大工程。仅是项目的第一阶段——在阿拉斯加铺设光纤,光纸面上计算出的总花费就超过数亿美元。

不过Elizabeth遇到了志同道合的人。加拿大初创公司Arctic Fibre Inc.也恰好对类似的项目感兴趣,创始人是一对父子。Cunningham父子承诺,他们可以筹集到6.4亿美元,负责从日本到英国1.6万公里国际光缆的铺设工程。而Quintillion要负责阿拉斯加和北极部分的铺设,虽然距离没有那么长,但在气候恶劣的北极工作,难度极大。

在Elizabeth看来,这个项目虽然很艰巨,但很值得。可在市场分析师和投资者看来,这个项目的难度和前期花费巨大,却可能没有办法换来可靠的、有希望的前景。直到2015年,没有一家风投愿意投资他们的项目。面对这个结果,Cunningham父子提出公司合并,Elizabeth最开始同意了,但最终执行了收购方案,将北极光纤公司的资产纳入旗下,并将Cunningham父子踢出了管理层。

之后,在投行Oppenheimer的接洽下,Elizabeth见到了纽约知名私募机构Cooper Investment Partners(CIP)。经过讨论,CIP合伙人Adam Murphy表达了有条件的投资意向,前提是Elizabeth拿到一份合同,并且保证一定数目的营收。不过,Elizabeth最终设法说服了Adam,终于在2015年初拿到了CIP投资的1千万美元。但之后,Elizabeth却未能如约拿到网络运营商的合同。在这样的情况下,Elizabeth想到了一个缓兵之计:她给投资者Adam发了一封邮件,称电信公司Matanuska Telephone Association的CEO Greg对于签署合同有点紧张,但态度很坚决。

之后,她砲制了总价值超过十亿美元的假合同,如一家公司“被同意”在未来20年内不断增加宽带购买量,另一家公司“被同意”在一段时间内购买固定的宽带,无论市场情况如何。这些假合同误导了投资者,使他们做出了错误的判断。除了CIP,还有另一家法国投行Natixis SA也参与了投资。在近两年的时间里,两家机构向Quintillion投资了超过2.7亿美元。

事情败露后认罪 动机成谜

2016年是Elizabeth的高光时刻。阿拉斯加州长Bill Walker和她一同出席了媒体活动,时任美国联邦电信交通委员会成员(现任主席)Ajit Pai,甚至飞到美国最北边的阿拉斯加Utqiagvik市,亲自会见Elizabeth,随后任命她为乡村宽带咨询委员会的主席。

在那段时间里,她的年收入平均为14.6万美元,包括薪水和福利。她还和丈夫共同经营一个建造公司,办公室就在自家车库,离Quintillion总部不远。事实上,Quintillion最早就是在她家的车库里诞生的。

同样在2016年,Quintillion正式与知名电信公司Alcatel的子公司Alcatel Submarine Networks合作,开始了海底光缆的铺设工程。然而天不遂人愿,海床的硬度远超预期,经常将设备卡住,天气状况也不如人意,Elizabeth只好暂停项目,延后近一年再开始。这让投资者产生了动摇,Adam带领CIP的投资团队找到了Elizabeth,想要获得有关客户合同的更多资讯,但Elizabeth表示,阿拉斯加人就是不信任外地人,因此最好让她一个人管理相关事宜。

2017年初,Quintillion财务打算向一个客户寄出账单,因为一旦光缆铺好,客户就需要按合同打款,购买宽带。但Elizabeth知道客户没有签过合同,因此是不可能打款的,一旦收到账单,假合同的事情就会败露,于是她谎称客户的购买计划有变,强行搁置了账单的邮寄。这让CIP等投资者大为恼火,想要让Elizabeth起诉这家公司,但她对投资者表示,她在跟客户斡旋,可能会拿到一个更大的合同,可以弥补损失,如果起诉客户就会破坏努力。凭借这番说辞,她暂时打消了投资者的顾虑。

不过再怎么推迟,没有签订的合同也不可能突然就签好了,Elizabeth的理由也总有用完的一天。2017年中旬,Quintillion的多个“客户”收到了莫名其妙的账单。最早跟Elizabeth接触的Matanuska公司的CEO Greg已经退休,他看到账单之后表示,他根本不可能向她承诺那么多钱,这会让其公司直接破产。

即使是签过合同的客户也发现条款被单方面修改过,他们的律师联系了Quintillion和CIP进行查证。当CIP员工登陆Elizabeth的谷歌云盘后发现,里面的合同都被删除了,日志显示Elizabeth在两天前移动了78个文件到垃圾箱里。

在CIP律师找到Elizabeth质询时,她已经雇了律师,除声称记不清签名的细节,还指责CIP律师的问题莫名其妙,并取消了次日的会面。两天后,Elizabeth通过律师宣布辞职。作为最大的投资者,CIP于2017年9月向美国监管机构汇报了Elizabeth的造假行为。经过半年的调查取证,美国司法部在2018年4月宣布逮捕Elizabeth。今年9月30日,Elizabeth在纽约南区法院认罪,承认犯下一项电信欺诈罪和8项严重的身分盗窃罪。在判决书中,法官在综合考虑一系列证据之后,也无法准确判断她的动机:“考虑到她成功的职业生涯(在创业之前就有很长的工作经验)和无犯罪记录,她的动机成谜。”

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