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肺炎疫情:中国改变诊断方式后确诊病例暴增,DNA测试新冠可能的漏洞

Vials

关于新型冠状病毒肺炎(COVID-19)一个很大的担忧是,目前的实验室测试错误地告诉一些人,他们身上没有病毒。

好几个国家都有这样的消息——有些人在确诊前,曾经有过多达六次测试呈阴性。

与此同时,疫情中心中国湖北省,官员已经开始统计有症状的人,而不是以DNA测试结果作为最后的确认依据。

结果,就出现了一天之内新增近15000宗新病例的现象——这个数字占目前感染总人数的四分之一。

病毒如何检测的?有漏洞吗?

测试的原理是寻找病毒的基因密码。

先是从病人身上取得一些样本,然后在实验室中,病毒的基因密码(如果有的话)会被抽离出来,反复复制,令少量的病毒变得大到能够检测。

这种“逆转录聚合酶链式反应”(RT-PCR)的测试方式,在医学上被广泛应用于像艾滋病(HIV)和流感等疾病的测试,而它通常是非常可靠的。

“总体上这是非常健全的测试,假阳性和假阴性的出现率都很低,”伦敦国王学院的纳塔莉·麦克德莫特博士(Dr Nathalie MacDermott)说。

测试出错了吗?

《放射学》(Radiology)期刊上的一份研究报告指,167名病人中有5人出现这种情况:病毒测试为阴性但肺部扫描显示他们患病。一段时间之后再次测试又呈阳性。

有很多类似传言。

这当中包括李文亮医生。他是最早呼吁关注这种疾病的人,他死于这种病后,在中国被民众视作英雄。

Dr Li shares a picture of himself in a gas mask from his hospital bed in Wuhan on Friday
Image caption李文亮医生于1月31日在社交媒体上发布了一张自己的照片,之后一天他表示自己确诊患上新型冠状病毒肺炎。

他曾表示自己多次测试结果都呈阴性,直到最后被确诊。

一些中国记者也揭露了其他一些类似的状况——有人在六次测试呈阴性之后,在第七次测试时终于确诊。

在新加坡和泰国,也有人提出了类似的疑问。

另一方面,美国疾病控制中心的南茜·梅森尼尔博士(Dr Nancy Messonnier)表示,他们的一些测试得出的是“没有定论”的结果。

问题出在哪里?

其中一种可能的解释是,测试是准确的,只不过病人在测试时还没有染上新冠病毒。

中国目前还处在咳嗽、感冒和流感的高发季节,这些疾病可能会被误认为是新冠病毒。

“冠状病毒的早期症状与其他呼吸道疾病非常相似,”麦克德莫特说。

“或许他们在最初测试的时候并没有受感染。”

“然后,在一段时间之后,他们被感染了,在之后的测试中呈阳性。这是一种可能。”

另一种可能是,病人有感染冠状病毒,但是它还处在非常早期的阶段,并不足以被检测到。

尽管RT-PCR测试是会大量增加基因材料的数量,但是它最初还是需要一定量为基础。

“不过如果是做过六次测试的话,这种说法就不合理了,”麦克德莫特说。

“对于埃博拉(Ebola,伊波拉)病毒,我们在一次阴性测试结果之后总会等72小时,给病毒一些时间。”

Throat swab
Image caption医生往往从喉咙处采集样品。

又或者,病毒测试的操作可能存在问题。

一个喉部采集样本和另一个喉部采集样本之间,也存在着区别。

“是轻轻拂一下还是足够蘸到了?”麦克德莫特说。

而且,如果样本保存和处理的方式不恰当的话,测试也可能不起作用。

还有一些讨论是,医生在喉咙后部采集测试样本,是否是找错了地方。

这是一种深度的肺部感染,但不是在鼻喉。

但是,如果病人在咳嗽的话,应该就会有一些病毒被带出来,并且被检测到。

Virus
Image caption冠状病毒的名称来自于它在显微镜观察下会呈现如日冕般的外围冠状。

最后的一种可能是,为这种新型冠状病毒制定的RT-PCR测试,其科学依据是有漏洞的。

要制定一种测试,研究人员必须首先选择一组病毒的基因密码。

这被称为引子(primer),它会与病毒中相应的密码配对,然后帮助大量复制。科学家会试图在病毒基因密码中找一个他们认为不会变异的区段。

但是,如果引子和病人体内的病毒不容易配对,那么一个染有病毒的病人就可能会得到阴性的测试结果。

在目前这一阶段,仍然不可能知道到底是哪里出了问题,所以其他国家遇到的问题未有清晰答案。

“事情不会有太大的改变,”麦克德莫特博士说。

“但是它提醒了你,如果病人一直有症状,你就要继续再做测试。”

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